domingo, 3 de maio de 2009

"Tapete" da invisibilidade


O "manto da invisibilidade" adorado pela ficção ficou mais próximo agora. Um grupo nos EUA conseguiu mascarar um objeto tridimensional usando um "tapete óptico" que funciona quase em luz visível. Um avanço e tanto desde o primeiro experimento prático dessa tecnologia, em 2006, que usou micro-ondas.

A faixa do espectro agora usada, a do infravermelho próximo, ainda é invisível ao ser humano. Mas o resultado abre o caminho para aplicações na região visível.Assim como no caso das micro-ondas, o novo estudo foi feito graças a metamateriais, estruturas com propriedades que permitem um controle preciso do fluxo de ondas eletromagnéticas. A pesquisa, liderada por Xiang Zhang, da Universidade da Califórnia em Berkeley, está publicada na última edição da revista "Nature Materials".

Esses materiais agem invertendo a direção do fluxo de luz. Se este passa para o outro lado do objeto escondido, a reflexão é detectada como se o objeto fosse transparente.
O "tapete" foi projetado para esconder um objeto colocado por baixo de uma superfície curva ao imitar a reflexão de uma superfície plana, como um espelho com uma saliência que parece ser totalmente chato.

Ao contrário do trabalho anterior, que usou elementos metálicos, o da equipe da Universidade da Califórnia utilizou um metamaterial fabricado com silício. É a primeira vez que um experimento desses é feito com um material isolante.

O efeito de invisibilidade foi obtido graças ao uso de um padrão específico de microscópicos buracos em uma camada de silício de 250 nanômetros (milionésimos de milímetro).

A escolha do material é fundamental. "Este enfoque representa um passo significativo na direção da óptica geral de transformação em frequências ópticas, que até agora tem permanecido um empreendimento desafiador devido a limitações de fabricação em metal", escreveram os autores.
Sem perdas

O próprio Zhang havia desenvolvido no ano passado um metamaterial capaz de "dobrar" a luz numa faixa visível (o vermelho), mas este era metálico, frágil demais para aplicação em grande escala.

O "tapete óptico" é mais flexível e não causa perdas de luz como os metais, o que significa que o efeito de invisibilidade é mais completo.

Metamateriais são um sonho dos militares, que desejam um dia criar aviões e tanques invisíveis. O Departamento de Defesa dos Estados Unidos tem financiado diversas pesquisas para obtê-los.

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